Volcanes: ¿Qué es un Volcán? Erupciones Volcánicas, Tipos, Imágenes, Fotos

Fue el "dios" romano del fuego, Vulcano, el que dio la denominación a los volcanes, que son comunicaciones a través de aberturas en el suelo, de lo más interno de la corteza de la tierra (manto) con el exterior. Se forman en su mayoría en aquellas zonas de unión de dos placas tectónicas. Estos conductos pueden estar activos o inactivos. La actividad se produce cada tanto, saliendo por dicha abertura, materias encendidas o derretidas, y llamas.

Esto sucede pues la roca fundida por el gran calor del interior del manto del planeta, y lo gases disueltos, llamada magma, acumulada a gran profundidad, en una zona denominada cámara magmática, logra salir al exterior con una fuete presión, ascendiendo por la chimenea principal y sus ramificaciones. La lava, que es el magma líquido que sale al exterior, al enfriarse, puede formar rocas. También salen a la superficie materiales sólidos como cenizas y bombas volcánicas, y otros elementos gaseosos, como dióxido de carbono y vapor de agua.

¿Qué es un Volcán?

El vulcanismo es parte del proceso de extracción de material desde las profundidades del interior del planeta y su derrame sobre la superficie a través del proceso eruptivo. En la Tierra, la causa general para que surja el volcanismo, es la subducción o hundimiento de las placas tectónicas por debajo de la litósfera.

Un volcán es una abertura en la superficie de la Tierra por la que la roca incandescente (más conocida como lava) y otros materiales que se encontraban en las capas más internas de la corteza terrestre alcanzan la superficie. Cuando esos materiales expulsados se enfrían (y se vuelven sólidos) forman una estructura que por lo general tiene forma de cono (la montaña que rodea a la abertura).La actividad volcánica ocurre cuando el magma llega a la superficie de la Tierra a través de una abertura central o una grieta larga (fisura). Dicha actividad puede liberar materiales eyectables (desechos que van desde trozos de roca de lave hasta cenizas, que pueden esta incandescentes), lava líquida y gases (vapor de agua, dióxido de carbono, dióxido de azufre, nitrógeno y otros) en el ambiente circundante.

La actividad volcánica está concentrada, en su mayor parte, en las mismas áreas que la actividad sísmica. Generalmente se encuentra en los límites de placas divergentes y convergentes, a veces en lugares intraplacas y tal vez en unas pocas fallas de transformación. Los volcanes son considerados, generalmente, como agentes destructores y causa de pérdida de vidas. En realidad la actividad volcánica es un importante proceso de construcción en la superficie terráquea desde la formación del planeta y así se han originado extensas cadenas montañas, tal como el Eje Neovolcánico de México, el eje volcánico de los Andes, la Cadena volcánica de Centroamérica, el Arco Volcánico Chiapaneco, etc. Cada vez que se produce un fenómeno eruptivo, se forman nuevas capas rocosas al solidificarse la lava y las cenizas. Los volcanes son la prueba más evidente de que el interior de la Tierra tiene una temperatura extremadamente alta.

Alrededor de la orilla del Océano Pacífico hay una cadena de volcanes llamada el Cinturón de fuego o Anillo de fuego del Pacífico, aunque la mayoría de la actividad volcánica de la tierra ocurre bajo el mar, a lo largo de las suturas entre las cortezas.

El borde del Pacífico también presenta una intensa y permanente actividad sísmica, al mismo tiempo que existe una gran cantidad de volcanes activos. La mayor concentración de volcanes terrestres se da en Indonesia, en una especie de prolongación del Cinturón de fuego. En América, el vulcanismo se presenta desde Alaska hasta la Patagonia, pasando por México y Centroamérica y los Andes. Otros están en las zonas del Mediterráneo, África oriental y bajo los océanos.

Erupciones Volcánicas

Una erupción volcánica es una emisión de materias procedentes del interior de la Tierra tales como lava, cenizas y gases tóxicos por medio de los volcanes. Se producen cuando el magma del interior de la Tierra aumenta de temperatura haciendo expulsar la lava hirviendo hacia el exterior. La violencia de la erupción viene dada por la temperatura y acidez de la lava, por los gases emitidos, por el nivel de sílice de la lava (cuanto más sílice contenga, mayor será la explosión) y por el estado de la chimenea (si está obstruida, la explosión será más violenta).

Existen diferentes tipos de erupciones volcánicas: Hawaiana, sus lavas son muy fluidas y es la más común del mundo; Estromboliana, su lava también es fluida y va acompañada de gases tóxicos aunque no emite cenizas; Vulcaniana, su magma es viscoso y poco fluido, lo cual hace que se solidifique rápidamente, las explosiones son muy fuertes y desprenden grandes cantidades de gases y cenizas; Pliniano, produce explosiones muy violentas y la presión de los gases es muy fuerte, además forman nubes ardientes provocando precipitaciones de cenizas; también hay erupciones marinas que, aún siendo más frecuentes, pasan inadvertidas ya que la elevada presión del agua detiene las proyecciones y disuelve los gases.

Se pueden tomar una serie de medidas para reducir los efectos de las erupciones volcánicas: establecer vías de evacuación, identificar las zonas de influencia del volcán cercanas a nuestra casa, cubrir con cinta adhesivas las rendijas de ventanas y puertas para que no entre cenizas, cubrir los depósitos de agua para evitar la contaminación, tener preparado un equipo con suministros de emergencia como una mascarilla o un protector para los ojos, mantenerse informado y seguir las indicaciones de las autoridades.

Las 9 Erupciones Volcánicas más Mortales del Planeta

1.- Volcán Tambora

82000 muertos aproximadamente en 1815. Este volcán ubicado en Indonesia cuenta de la mayor erupción de un volcán en toda la historia. La nube de cenizas de esta explosión llamada la "erupción del milenio" se expandió a más de 600 km de distancia y la nube generada en 24 horas bastó para cubrir el Sol por 2 dias completos. La lluvia de cenizas cubrió la zonas cercanas del volcán en un radio de 500.000 km. El ruido de la explosión se escucho a unos 4800 km de distancia del volcán.

La erupción afectó gravemente al clima del mundo, registrándose descensos de temperatura, intensas tormentas de nieve en lugares cercanos al ecuador y lluvias torrenciales en los polos. En el ambiente, los primeros registros se dieron en Europa, principalmente en Londres, donde las puestas y salidas del sol se observaban muy anaranjadas, llevando las tonalidades naranjas, rojas, púrpuras e incluso rosas. Así, con la erupción de Tambora, tuvo lugar un año más tarde, en 1816,"el año sin verano". En efecto, este verano boreal fue frío y lluvioso en los Estados Unidos y en Europa, con consecuencias desastrosas para las cosechas y el comienzo de hambrunas. En Francia, el mes de julio presentó un déficit de temperatura media mensual de 3 °C en Châlons-sur-Marne y en París, mientras que la pluviosidad alcanzó 2-3 veces la media mensual calculada sobre períodos largos.

2.- Fisura Volcánica Laki

39350 muertos en 1783. Esta fisura como hemos dicho antes surgió de esta erupción, la cual produjo un cambio climático durante los dos años siguientes alterando temperaturas y precipitaciones. Se cree también que las sustancias tóxicas expulsadas a la atmósfera pudieron causar el aumento de la mortalidad en Inglaterra durante esos años. También pudo ser el causante de las sequias que asoló el Valle del Nile en 1783 causando millares de muertos. Para que os hagais una idea de lo "pequeña" que ha sido la erupción actual del volcán Eyjafjallajökull se estima que la erupción del Laki fue unas 100 veces mayor.

3.- Volcán Krakatoa

36417 muertos en 1883. Se sitúa en Indondesia, este volcán se formó precisamente por esta explosión, la cual voló la Isla de Krakatoa en pedazos. Se cree que las grandes explosiones fueron debido a un vapor super caliente, creado cuando las paredes del volcán se fracturaron y permitieron la entrada de agua del océano dentro de la cámara magmática. La isla explotó con la fuerza de 100 megatones (la bomba de Hiroshima fue de aproximádamente 20 kilotones). La explosión se escuchó hasta Madagascar (3500 kilómetros de distancia). Los Tsunamis después de la explosión alcanzaron hasta 131 pies de altura y destruyeron 163 aldeas.

4.- Monte Pelée

30121 muertos en 1902. Este volcán situado en la isla francesa de Martinica es uno de los volcanes más destructivos de la Tierra, y su cono está formado de capas de cenizas volcánicas y lava solidificada, siendo esta erupción la más destructiva del Siglo XX. La nube volcánica oscureció el cielo en un radio de 80 km, siendo la velocidad de desplazamiento de la misma de unos 700 km por hora. Treinta minutos más tarde de estallar la columna piroplástica, al ceder la presión inicial de empuje vertical, colapsó y con una temperatura de entre 400-500 °C descendió por las laderas cubiertas de lava incandescente hasta cubrir el terreno y asolando completamente St. Pierre y el mismo puerto, los cuales quedaron totalmente destruidos.

5.- Volcán Nevado Del Ruiz

24800 muertos en 1985. La erupción de este volcán colombiano de nada más y nada menos 5321 metros de altura fue la segunda con más muertos del Siglo XX. Cuando entró en erupción el 13 de noviembre de 1985, a causa del calor, la nieve acumulada en la cima se derritió, y la enorme masa de agua, descendió rápidamente por las laderas, formando una gran avalancha de barro y ceniza volcánica, avanzando cuesta abajo hasta encontrar los principales poblaciones localizadas donde los ríos encuentran sus valles de salida, alcanzando en su recorrido distancias entre 70 y 100 km. La población de Armero fue la mas castigada, donde perdieron la vida unos 21000 de sus 25000 habitantes.

6.- Monte Unzen

15000 muertos aproximadamente en 1792. Un terremoto causó el colapso del domo de lava y manda una gran avalancha de escombros (0.3 km cúbicos) pendiente abajo. Esta avalancha recorrió 6.5 km hasta llegar al mar, generando un tsunami, el cual fue el causante de la gran mayoría de los muertos. Este volcán ubicado en la isla japonesa de kyushu es uno de los más de setenta volcanes activos de Japón.

7.- Volcán Kelut

10000 muertes en 1586. Este volcán de 1731 metros de altura se situa en el llamado "cinturón de fuego" del Pacifico, más concretamente en Indonesia. El riesgo de que este volcán produjese catástrofes similares hizo que se construyese un sistema de drenaje alrededor del volcán el cual se termino en el año 1926.

8.- Fisura Volcánica Laki

9350 muertes en 1983. Esta situada en el Parque Nacional de Skaftafell (Islandia), cercano al"innombrable", es la única que va a repetir en esta lista. Surgió de la primera erupción.

9.- Volcán Santa María

Aproximadamente 6000 muertes en 1902. Fue la primera erupción de este volcán situado en la zona montañosa del oeste de Guatemala, la cual comenzó el 24 de octubre de 1902, produciéndose las explosiones más grandes durante los dos días siguientes, en los que se expulsó aproximadamente unos 5,5 km³ de magma. La pumita (piedras volcánicas) formada en la erupción culminante cayó sobre un área de aproximadamente 273.000 km², y la ceniza volcánica fue detectada hasta en San Francisco, a 4000 km de distancia. La erupción arrancó gran parte del flanco sudoeste del volcán, dejando un cráter de aproximadamente 1 km de diámetro y unos 300 m de profundidad que se extiendo desde justo debajo de la cima a una altitud de unos 2.300 m.

Tipos de Volcanes

Los volcanes se pueden clasificar según el tipo de sus erupciones. Éstas se diferencian por la intensidad y la naturaleza de la actividad explosiva del volcán. El grado de explosividad depende, en gran parte, de la viscosidad de la lava: los más viscosos producen erupciones más violentas, que generan grandes nubes piroclásticas, mientras que otras erupciones con magma de baja viscosidad no son muy violentas.

Las clasificaciones más utilizadas han estado la de Walker (1973) que estableció una clasificación cuantitativa de los piroclastos de caída, y la de Self y Sparks (1978).

Erupciones hawaianas: los magmas son muy fluidos y pobres en gases, de composición básica, sobretodo basaltos. El magma asciende a gran velocidad con coladas de lava intermitentes. La emisión de coladas construye un edificio volcánico de pendientes suaves y forma de escudo. La lava acostumbra a salir por la cima formando grandes apilamientos. También entran en erupción a partir de fisuras, formando surtidores.

Son peligrosos por la formación de ríos de lava que pueden llegara distancias quilométricas provocando incendios y destruyendo infraestructuras. Estos tipos de volcanes en las islas de Hawái, el Kilauea y el Mauna Loa.

Foto: USGS
Erupción hawaiana del volcán Mauna Loa

Erupciones estrombolianas: las erupciones son de duración limitada, los gases atrapados se acumulan bajo la lava y periódicamente son expulsadas al aire masas de lava y cenizas, el magma asciende lentamente mezclado con burbujas de gas que producen explosiones intermitentes de lava basáltica. No generan grandes columnas convectivas, son volcanes con pendientes muy pronunciadas, ya que las pequeñas erupciones de lava muy espesa des del cráter principal no llegan lejos, hecho que conlleva que el cono vaya creciendo en altura. Son erupciones de peligrosidad baja; el volcán tipo es el Estromboli, en las islas Eólicas de Italia.

Foto: USGS
Erupción estromboliana en Estrómboli - Italia

Erupciones vulcanianas: emiten magmas de composición intermedia (andesitas basálticas). Son erupciones medianas provocadas al destaparse los conductos volcánicos obstruidos por lavas o domos de erupciones anteriores. Las explosiones se producen en intervalos de  pocos minutos a horas y casi siempre con la intervención de agua sobrecalentada. Están caracterizadas por espectaculares nubes oscuras compuestas de cenizas y vapor de agua. Normalmente van alternando erupciones de lava y erupciones de gases; por esta razón también se les denomina estratovolcanes, ya que sus emisiones se depositan en estratos. Normalmente son erupciones de baja peligrosidad, a pesar de que pueden emitir de forma balística grandes bloques a distancias considerables. El volcán tipo es el Vulcano, en las islas Eólicas, Italia.

Foto: USGS

Erupción vulcaniana en Papua - Nueva Guinea

Erupciones plinianas: se producen con magmas silicios de alta viscosidad. Son erupciones ricas en gases, que al disolverse en el magma provocan su fragmentación en piroclastos, expulsando gran cantidad de piedra pómez y cenizas. Son erupciones de alto riesgo, se emiten de forma estable, tanto en volumen como en velocidad. Los acontecimientos más largos pueden durar desde unos días hasta unos meses. Forman grandes columnas de humo y ceniza en forma de champiñón que cogen mucha altura y pueden llegar hasta la estratosfera; al caer la ceniza fina puede depositarse sobre grandes áreas, en gruesas capas. Las explosiones son muy violentas y destrozan a menudo la parte superior del cráter, que colapsa y forma calderas de grandes dimensiones.

 

Un buen ejemplo de este tipo de erupción lo tenemos también en Italia con el Vesubio, que en el año 79 a.C. enterró la ciudad de Pompeya y Herculano. Otros ejemplos de erupciones plinianas conocidas han sido la del Krakatoa (Indonesia) en 1883 y la erupción del monte Saint Helens en la costa oeste de Estados Unidos.

Foto: USGS

Erupción pliniana, volcán Mount Spurr - Alaska

Erupciones peleanas: el magma es extremadamente viscoso y se consolida con gran rapidez, llegando a tapar por completo el cráter; la enorme presión de los gases, sin salida, provoca una enorme explosión que levanta este tapón que se eleva formando una gran aguja.

 

Son erupciones muy peligrosas, ya que la mayor parte del material emitido lo hace en forma de flujos piroclásticos que forman una nube muy densa cargada de gases, aire y material sólido magmático que se desplaza a gran velocidad por las vertientes del volcán. Puede llegar a distancias superiores a los 100km desde el punto de emisión. Las explosiones peleanas con flujos piroclásticos son las que causan mayor destrucción y pérdida de vidas humanas; también pueden producir grandes columnas de humo que impactan ambientalmente en el entorno.

 

Un ejemplo de este tipo de erupciones es la que sucedió en el Mont Pelée, en la isla de Martinica el 1902, cuando las paredes del volcán cedieron, abriendo un conducto por el que salieron con extraordinaria fuerza los gases acumulados y aun temperatura muy elevada. Los gases, mezclados con ceniza, formaron la nube ardiente que mató a unas 28.000 personas en la ciudad de Saint Pierre.

Foto: USGS

Erupción peleana volcán Mayón - Filipinas

Los volcanes se pueden clasificar también por su forma y composición:

  • En escudo: se caracterizan por la baja viscosidad del magma, de forma que fluye a través de la chimenea y sale a la superficie formando coladas de lava.

  • Volcán compuesto: también conocido como estratovolcán. Cuando el magma es viscoso, las burbujas de volátiles lo fragmentan en escapar y los fragmentos producidos se conocen como piroclastos, que son lanzados al aire por los dichos volátiles. Nos encontraremos así con un volcán formado por coladas y capas de piroclastos alternantes.

  • Cono de escorias: formado únicamente por piroclastos.

  • Domo: formado por capas de magma ácido que no llegan a abandonar el conducto, estas crecen sobre él y liberan de forma ocasional los volátiles en coladas piroclásticas.

  • Caldera: formada por el colapso del techo de una cavidad magmática después de una erupción masiva, en general piroclástica.

  • Hay fenómenos que pueden anunciar la activación de un volcán y una posible erupciones volcánicas:

  • Seísmos producidos por la apertura de fisuras en profundidad por ascenso del magma.

  • Deformaciones del suelo, cambio del ángulo de pendiente y aumento del volumen del volcán provocado por la subida del magma.

  • Emanaciones de gases y actividad fumarólica.

  • Cambios en la composición química del agua.

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