Cadena Alimenticia (Cadena Trófica) ¿Qué es una Cadena Alimenticia? Definición, Significado

Cadena Alimenticia

La noción de cadena alimenticia o cadena trófica se utiliza para designar al tipo de vínculos que se establecen entre diferentes organismos, lazos de supervivencia que implican que los más fuertes comen a los más débiles y al mismo tiempo sirven de alimento para otros seres más fuertes. Las cadenas alimenticias pueden partir de los microorganismos más insignificantes en cuanto a tamaño y llegar a enormes mamíferos de tremendas proporciones, variando en la cantidad de elementos que enlazan la cadena, en la complejidad de los mismos, etc.

Las cadenas alimenticias son esenciales para la supervivencia de todos los seres vivos. Una cadena alimenticia comienza con el proceso de fotosíntesis que realizan los vegetales para vivir. Este proceso utiliza elementos del ambiente como la luz y el agua. Por más que puedan parecer muy simples, los vegetales y plantas son sin duda la base de toda cadena alimenticia y sin ellos no podría vivir ningún humano, mamífero, anfibio o reptil. A partir de los vegetales y plantas se alimenta una parte importante de seres vivos de mayor o menor porte que son conocidos como herbívoros.

Los animales herbívoros serán luego alimento para los animales más fuertes, salvajes o adaptan, quienes además estarán consumiendo también los nutrientes de los vegetales y plantas. Entre los carnívoros más importantes encontramos al ser humano, que cierra la cadena alimenticia y que no es consumido por ninguno en condiciones normales. En muchos sentidos, el ser humano actúa además como gran consumidor de otros seres vivos, criándolos específicamente para convertirlos en alimento en lugar de tomarlos de la naturaleza como lo hace el resto de los animales.

Dependiendo del tipo de elementos que la componen y los enlaces que se dan entre estos, las cadenas alimenticias pueden llegar a ser realmente muy complejas. Además, estos vínculos entre uno y otro elemento no son siempre lineales si no que pueden cruzarse entre sí.

Concepto de Cadena Alimenticia

La cadena alimenticia conecta naturalmente a las especies vivas (humanos, huvegetales y animales) en orden creciente, en cuanto se van alimentando unas de otras, y con ellas van transfiriendo su energía.

Se comienza con los productores, que son aquellos organismos como las plantas, que fabrican su propio alimento (organismos autótrofos) para ir subiendo hacia los consumidores de primer orden o herbívoros, que se alimentan de ellas, como los conejos, caballos, elefantes o vacas.

En el tercer nivel de la cadena se ubican aquellas humanos y especies animales que comen a los de primer orden, integrando el segundo orden de la cadena, pudiendo ponerse como ejemplos, a los gatos, leones y tigres.

En cuarto lugar se encuentran los carroñeros, que se alimentan de los restos muertos de los de tercer orden o de otros carnívoros, como por ejemplo, los cóndores y los buitres.

En un último escalón se encuentran los organismos desintegradores o descomponedores, llamados saprófitos, integrados por hongos y bacterias, que convierten nuevamente la materia orgánica en inorgánica, permitiendo que el ciclo vuelva a recomenzar.

Hay algunos criaturas, como el hombre que son omnívoros y por lo tanto pueden ocupar en la cadena distintas posiciones. Si se alimentan de vegetales, serán consumidores de primer orden, pero serán de segundo orden si consumen carne.

Las cadenas de un mismo ecosistema, al entrecruzarse, conforman las llamadas redes alimenticias o tróficas, que no son lineales como las anteriores, sino interrelacionadas.

La cadena alimenticia permite además de la transferencia energética, y que todas las especies se alimenten, mantener un equilibrio natural en la población de cada una de ellas.

Definición de Cadena Alimenticia

La cadena alimenticia o cadena trófica señala las relaciones alimenticias entre productores, consumidores y descomponedores. En otras palabras, la cadena refleja quién se come a quien (un ser vivo se alimenta del que lo precede en la cadena y, a la vez, es comido por el que lo sigue).

Cadena alimenticiaSe trata, en definitiva, de una corriente de energía que comienza con la fotosíntesis y que después se transfiere de un organismo a otro a través de la nutrición. La cadena alimenticia, por lo tanto, se inicia con los vegetales fotosintéticos, que tienen la capacidad de crear materia viva a partir de la inerte. Por eso, se los denomina productores.

En el siguiente eslabón de la cadena nos encontramos con los animales que se alimentan de los productores y que reciben el nombre de consumidores primarios o fitófagos. Estos animales sirven de alimento para otros que son conocidos como consumidores secundarios o carnívoros.

Para cerrar la cadena, aparecen las bacterias y hongos que descomponen los desechos de las plantas y de los animales. Con esta descomposición, vuelven a aparecer elementos simples que son utilizados como alimento por las plantas.

En una cadena alimenticia, todos los seres tienen una gran importancia. Con la desaparición de un eslabón, los seres que le siguen se quedarán sin alimento. Por otra parte, los seres vivos que se encuentran en el nivel inmediato anterior al del eslabón desaparecido comenzarán a experimentar una superpoblación, ya que no contarán con su depredador. Por eso resulta de vital importancia la protección de los ecosistemas y de todos sus componentes.

Significado de Cadena Alimenticia

¿Quién se come a quién?

Todos los organismos necesitamos energía para poder vivir, pero las plantas son los únicos seres que producen su propia energía y lo hacen a partir de la luz solar. Por eso se llaman productores primarios de energía, porque son los organismos que primero la producen y todos los demás, animales y seres humanos, dependemos directa o indirectamente de ellas, por lo cual nos llamamos consumidores.

Al caminar por un potrero, encontramos vacas y caballos comiendo pasto, vemos un grillo entretenido en devorar una hoja de un árbol, y un grupo de hormigas ‘arrieras’ cortando hojas de un arbusto y llevándolas por largos caminos hasta el nido. Este grupo de animales herbívoros que se alimentan sólo de vegetales tienen el nombre de consumidores primarios de energía, porque son los primeros que consumen o comen la energía que han producido los vegetales.

El grillo no se ha enterado de que un sapo lo observa y, de repente, ¡Zaz!, queda atrapado en la larga lengua del sapo que se lo traga de un bocado. Los carnívoros, como el sapo, que se alimentan de herbívoros, como el grillo, tienen el nombre de consumidores secundarios de energía. El sapo, satisfecho con su comida, no se da cuenta de que una serpiente sale de la piedra donde ha pasado el día, y ésta, sin mayor esfuerzo, se lo come. Animales como la serpiente, que comen consumidores primarios y secundarios, tienen el nombre de consumidores terciarios de energía. El organismo que está en el nivel superior de una cadena alimentaria recibe el nombre de consumidor máximo, como, por ejemplo, los grandes carnívoros.

Las cadenas alimentarias

Todos los seres vivos nos alimentamos de otros seres, formando una cadena que recibe el nombre de cadena alimentaria o red trófica. El grillo se comió una hoja, el sapo se comió al grillo, la serpiente se comió al sapo. Al estudiar las cadenas alimentarias podemos entender cómo interactúan unos organismos con otros y cómo obtienen la energía que requieren para vivir, es decir, para crecer, moverse, defenderse, reproducirse, etc.

En una cadena alimentaria nada se desperdicia, e incluso las partículas más pequeñas de un animal muerto sirven de alimento para otro ser vivo. Los descomponedores, bacterias, hongos y otros organismos que descomponen las plantas y animales muertos, ayudan a que éstos se pudran, se conviertan en parte del suelo y se transformen en minerales que son de nuevo aprovechados por las plantas. Los descomponedores son esenciales porque reinician el ciclo de la cadena alimentaria.

La creación y adaptación de cada especie está relacionada de manera muy directa con la clase de alimentos que consume. Los aparatos bucales están adaptados para desarrollar una función determinada: la lengua o espiritrompa de las mariposas, que en reposo se mantiene enrollada, sirve para chupar el néctar de las flores; el estilete del zancudo, que es un tubo largo y afilado, está diseñado para atravesar la piel y succionar la sangre; la probóscide de la mosca doméstica es como una esponja y le sirve para absorber la comida; las mandíbulas del grillo funcionan como unas pinzas que éste usa para mascar los vegetales; los herbívoros tienen fuertes molares para triturar la hierba; los carnívoros cuentan con fuertes colmillos (caninos) para matar y desgarrar la carne de sus presas; los rumiantes, como las vacas, cabras y venados, tragan la comida sin masticar, y tienen cuatro estómagos para digerirla.

Corre que te atrapo

Muchos animales son depredadores, pues se comen a otros animales a los que llamamos presas. El grillo es presa del sapo depredador, y el sapo es presa de la serpiente depredadora. Los jaguares cazan zorros y los zorros se alimentan de ratones; por eso los jaguares son depredadores de zorros y los zorros depredadores de ratones, que son sus presas preferidas.

Los animales sólo atacan para conseguir alimento, para defenderse, cuando se sienten amenazados o cuando alguien invade su territorio.

Morder, picar, escupir, embestir, gritar, correr, esconderse, oler mal, cegar, hacerse los muertos, disfrazarse, y tratar de parecer más grandes, son algunas de las acciones que emplean los animales para defenderse. Para ello tienen adaptaciones especiales: uñas, garras, pico, cuernos, tenazas, espinas, escamas, aguijones, dientes, y colmillos que inyectan veneno.

Las jirafas y avestruces, gracias a sus fuertes y largas patas, se defienden de sus agresores corriendo o dando patadas; las tortugas meten la cabeza y las patas dentro del caparazón hasta que el peligro haya pasado; el pez erizo, cuando se siente en peligro, infla su cuerpo formando una bola de espinas para asustar a sus enemigos. Muchos monos, como los cariblancos, capuchinos, cachudos, churucos y marimondas, emiten sonidos fuertes y tiran ramas y frutas para defenderse.

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